Acide formique           

Alain Lenoir mis à jour 13-Jan-2019

On trouve l'acide formique (le plus simple des acides carboxyliques : CH2O2) dans la glande à poison des fourmis de la sous-famille Formicinae qui ne possèdent pas d'aiguillon. Il a une odeur forte caractéristique. On le trouve aussi dans les orties. Les fourmis le projettent quand elles se sentent menacées. On peut voir les effets de l'acide en frottant une fourmi rousse sur une fleur dont les pétales sont colorées avec des anthocyanes. L'acide change la couleur en rose.

Nid de Formica   et campanule avec du rose sous l'effet de l'acide formique

On vient de découvrir que l'acide formique peut intervenir dans la discrimination coloniale chez Camponotus aethiops en accroissant la quantité d'information disponible, et en conséquence en diminuant le chevauchement de phénotype entre nestmates et non-nestmates (Rossi et al 2019).

En Europe, on récupérait autrefois l'acide formique produit par les fourmis rousses. Cet acide était un élément essentiel de la pharmacopée du 18 et du 19ème siècle. On lui attribuait de nombreuses vertus et notamment aphrodisiaques. Bien sûr la plupart de ces effets pharmacologiques se révélèrent faux. Cependant les effets de l'acide formique sont bien connus des étourneaux et autres passereaux qui pratiquent le bain de fourmis ou formicage pour se débarrasser de leurs parasites. On peut voir sur internet de nombreuses vidéos.

La fourmi est même utilisée par les pervers sexuels formicophiles qui ont besoin de fourmis ou de petits insectes sur les parties génitales pour être excités (J.D. Vincent, p.243).

En Turquie et au Moyen-Orient, l'acide formique servait à faire une crème pour les femmes qui badigeonnaient leurs bébés d’œufs de fourmis afin qu’ils ne soient pas trop poilus. La société Cosmeto Nature fabrique des produits épilatoires à base d'acide formique (Rigal 2017). Voir plus

L'acide formique est un excellent moyen de prédation. C'est ainsi que des Formica en Floride sont bonnes prédatrices d'Odontomachus en utilisant l'acide formique. Elles collectionnent les têtes de leur victimes. Elles ont la même odeur que leurs proies (hydrocarbures cuticulaires), ce qui leur permet de passer inaperçues. Voir Prédateurs de fourmis

Voir
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Dailygeekshow (2018) Ces fourmis terrifiantes décapitent leurs victimes afin de collectionner leurs têtes. Dailygeekshow.com, 21 novembre 2018, p. https://dailygeekshow.com/fourmi-formica-archboldi-crane-proie-collection/ Avec vidéo
- Rigal, M. (2017) Les œufs de fourmis : pour une épilation définitive ? http://actualites.reponse-conso.fr, 24 juin 2017, p. http://actualites.reponse-conso.fr/oeufs-de-fourmis-epilation-definitive/ Pdf

- Rossi, N., D. Baracchi, M. Giurfa and P. d’Ettorre (2019). Pheromone-Induced Accuracy of Nestmate Recognition in Carpenter Ants: Simultaneous Decrease in Type I and Type II Errors. The American Naturalist in press(0): 000-000. 10.1086/701123
- Smith, A. A. (2018). Prey specialization and chemical mimicry between Formica archboldi and Odontomachus ants. Insectes Sociaux in press. doi.org/10.1007/s00040-018-0675-y

- Vincent, J. D. (1986). La biologie des passions, Editions Odile Jacob. Poche 2002.