Force des fourmis          

Alain Lenoir Mis à jour 03-Fév-2019

Les fourmis sont des animaux besogneux, innombrables, capables de porter sans cesse des poids très lourds et d'unir leurs forces. On sait bien sûr que le terme fourmillement vient de cette image qui est parfois utilisée à titre péjoratif, on se souvient de la comparaison de notre premier ministre E. Cresson dans l'été 1992, qui comparait les japonais à un peuple de fourmis, ce qui a créé un incident diplomatique. Cette image se retrouve dans la littérature, par exemple dans le livre de J. Lartéguy "Les Centurions" sur la guerre du Vietnam. En réalité l'image de la fourmi est totalement différente dans ces pays où l'on ne dit pas "fort comme un bœuf" mais "fort comme une fourmi"!

Au CRCA à Toulouse, Vincent Fourcassié et ses étudiants filment des fourmis avec une caméra à 250 images / seconde. " Elles ne sont pas dopées à l’EPO, n’ont pas tourné dans un épisode des X Men, mais leur puissance vaut largement celle d’un Hulk alors qu’elles ne font souvent pas plus d’un centimètre. Les fourmis sont dotées d’une force herculéenne, que des scientifiques toulousains sont en train de scruter à la loupe. Depuis quelques mois, grâce à cinq caméras hyper-puissantes capables de faire 250 images par seconde, l’équipe « Collective animal behavior » de Vincent Fourcassié, du Centre de recherches sur la cognition animale de Toulouse, scrute leurs moindres mouvements. Adieu la fourmi qui bouge dans tous les sens. Là, on les voit avancer au ralenti, en 3 D. Cette étude, menée dans le cadre de la thèse d’Hugo Merienne, a pour objectif de savoir comment chacune d’entre elles fait pour déplacer un insecte ou une feuille. Et voir comment elles gèrent leur tâche individuellement et comment elles s’organisent collectivement, des plus petites aux plus grosses. « Une fourmi peut porter de 12 à 15 fois son poids, elle peut aussi tirer jusqu’à 25 fois son poids. Grâce à ces images, il est possible de décomposer son mouvement et faire des mesures grâce auxquelles on pourra connaître l’énergie qu’elle dépense », indique Vincent Fourcassié, directeur de recherches au CNRS. Dans ce transport de fret collectif, les performances physiques ne sont pas toujours là où l’on croit selon les premières constatations réalisées par les chercheurs. « Les grosses fourmis ne sont pas le modèle agrandi des plus petites. Elles ont une tête plus importante, qui les déséquilibre. Ce qui fait qu’elles porteront moins de poids car sinon elles seront déstabilisées », livre le scientifique.
Leur exosquelette, source d’inspiration Les mastodontes seront donc plutôt aux avant-postes, à déblayer le terrain pour leurs collègues qui assurent le transport des marchandises. Les images ont permis de voir qu’elles font des micro-pauses lorsqu’elles charrient un insecte ou une feuille. Comme les humains. Au-delà de leur façon de faire, les chercheurs se penchent aussi sur leur anatomie, sur la façon dont elles placent leurs trois pattes de chaque côté en fonction de leurs cargaisons. Le font-elles mécaniquement ou s’adaptent-elles pour optimiser leur déplacement ?
" (Colin 2018)

De nombreuses questions sont posées dans les revues :

- Nature. D'où la fourmi tient-elle sa force ? (Le Télégramme Soir du 14 juin 2018) : Selon Christian Peeters "C'est grâce à la puissance des muscles de son cou que l'ouvrière soulève d'aussi lourdes charges."

- Comment la fourmi porte-telle autant de poids ? Science & Vie mai 2016.

- Pourquoi les fourmis sont-elles si fortes ? ça m'Intéresse juin 2008.

Un proverbe Mossi au Burkina Faso dit que lorsque les fourmis coordonnent leurs mandibules elle transportent un éléphant.

 

Quelques images :

             

 

et un cahier "fourmis" en Pologne (leg Ewa Godzinka, années 1980) :

Dans Minuscule les fourmis portent des sucres

Voir
- Colin, B. (2018) VIDEO. Une pour toutes, toutes pour une... Le comportement des fourmis scruté de très (très) près. 20minutes.fr, 31 mai 2018, p. https://www.20minutes.fr/sciences/2279683-20180531-video-toutes-toutes-comportement-fourmis-scrute-tres-tres-pres