Les fourmis ont-elles une conscience ?

Alain Lenoir - mis à jour le 19-Fév-2021

           

L'existence d'une possible conscience chez les insectes est en plein débat qui vient de rebondir avec un article Barron et Klein (2016) où les auteurs (un neurobiologiste et un philosophe) expliquent qu'il y a une continuité chez les animaux dans le développement du cerveau (voir aussi Klein et Barron 2016). Selon ces auteurs, le cerveau des insectes possède une structure analogue au mésencéphale, partie dite « reptilienne » du cerveau animal qui nous permet de nous positionner dans l’espace. C’est grâce à lui que l’homme, les singes, les oiseaux ou les poissons font preuve d’une « expérience subjective ». Autrement dit, les insectes auraient, grâce à ce formidable outil « conscience d’exister dans un espace donné ». Ceci est bien sûr contesté par d'autres (Key et al 2016). En France aussi le débat existe, le texte de Barron est par exemple repris dans Ouest-France (Rousseau 2016) avec interview de Claudio Lazzari de l'IRBI à Tours qui déclare « il faut se méfier des mots qui sont calqués sur le comportement de l’être humain » ou encore « Ils évoquent la forme de conscience la plus simple, qui permet d’intégrer des informations externes et internes, et de déclencher un comportement. ». Le test du miroir est considéré comme un bon indicateur de l'état de conscience des animaux (Voir Chai 2019).

Pourtant les idées évoluent. Selon un collectif comprenant Boris Cyrulnik, Mathieu Ricard, Georges Chapoutier, etc.. "Tous les mammifères, oiseaux et autres créatures, y compris le poulpe, possèdent une conscience, ce qui veut dire qu'ils sont sensibles au plaisir et à la souffrance." Georges Chapoutier dans Science & Vie parle d'une vraie révolution, les mentalités ont changé (Cavaillé-Fol 2017). Pour G. Chapoutier "La conscience de soi est le fait d'être conscient d'être conscient." (Pihen 2017). Pour Jane Goodall (Vincent 2018) :"Quand je suis revenue à Cambridge en 1962, les chercheurs avec lesquels je travaillais me disaient qu'il y avait une différence de nature entre les hommes et les chimpanzés. Je ne pouvais pas parler de leurs émotions, je n'avais pas le droit de leur donner des noms - seulement des numéros." Voir aussi al discussion dans Sagesse animale de Chai (2019). Claude Baudoin (2019 p.196) accepte aussi l'idée que les abeilles aient une pensée, forme de conscience. Pour Chapoutier (2020) la pieuvre est sans doute consciente, mais les autres invertébrés ? Il cite les travaux de Marin Giurfa à Toulouse sur les abeilles (Stach et al 2004). Il a pu "montrer qu'elles étaient capables d'acquérir des règles cognitives, comme distinguer le haut du bas. Cette aptitude cognitive élevée, l'aptitude à aquérir des règles sémantiques, pose, elle aussi, la question de l'existence d'une forme de conscience chez ces insectes." (p.68). Le problème de la conscience animale est à l'ordre du jour à l'Assemblée Nationale, voir l'article du Monde (Legros 2021).

Quelques citations
- "Un dragon des nuées peut avoir une conscience. Tous les animaux en ont une, les plantes aussi sans doute." (Ligny, J.-M. - 2015. Semences. L'Atalante, p. 287)
- "J'ignore si les blattes rêvent, mais j'imagine que si c'est le cas, les guêpes émeraude Ampulex compressa et leurs espèces voisines figurent en bonne place dans leurs cauchemars. Ces petites guêpes tropicales solitaires manipulent le système nerveux de leurs proies de façon à ce que ces dernières servent de garde-manger vivant à leur progéniture fraîchement éclose." (Wilcox 2017).
- "Les scientifiques ne se sont encore jamais avisés que les fourmis rêvent. Il faut dire qu'ils ne s'intéressent pas beaucoup à ce genre de choses." Kim Lange dans Maudit Karma de David Safier (2008, p. 65).
- Les singes ont-ils une âme ? Oui, dans "Un singe en hiver" d'Antoine Blondin (Poche 1959) on lit "Aux Indes ou en Chine, quand arrivent les premiers froids, on trouve un peu partout des petits singes égarés là où ils n'ont rien à faire. Ils sont arrivés là par curiosité, par peur ou par dégoût. Alors, comme les habitants croient que même les singes ont une âme, ils donnent de l'argent pour qu'on les ramène dans leur forêt."

Et une belle citation de 1963 dans la revue Naturalia. Déjà au Brésil on pouvait en canular voter pour un animal

Voir
- Barron, A. B. and C. Klein (2016). What insects can tell us about the origins of consciousness. Proc Natl Acad Sci U S A in press. www.pnas.org/cgi/doi/10.1073/pnas.1520084113
- Cavaillé-Fol, T. (2017). La science fait sa révolution animale. Science & Vie Janvier, n° 1192: p. 54-58.
- Chai, N. (2018). Sagesse animale, Stock. 270p. Voir Pdf
- Chapoutier, G. (2020). Sauver l'homme par l'animal, Odile Jacob.
- Collectif (2016). Pour un secrétariat à la condition animale. Le Monde 19 octobre. p. 21. Pdf
- Key, B., R. Arlinghaus and H. I. Browman (2016). Insects cannot tell us anything about subjective experience or the origin of consciousness. Proc Natl Acad Sci U S A in press. www.pnas.org/cgi/doi/10.1073/pnas.1606835113
- Klein, C. and A. Barron (2016) Insects can teach us the origins of conciousness. Phys.org, April 19, 2016, http://phys.org/news/2016-04-insects-consciousness.html. Pdf

- Legros C. Les paradoxes de la longue bataille pour le bien-être animal. Le Monde. 30 janvier 2021. p.30-31
- Pihen, A. (2017). Les animaux se suicident-ils ? Science & Vie Mars 2017: p. 122-123. Pdf
- Rousseau, C. (2016) La question pas si bête. Les insectes ont-ils une conscience ? Ouest-France.fr, 5 février 2016, p. http://www.ouest-france.fr/leditiondusoir/data/735/reader/reader.html?t=1462206127434#!preferred/1/package/735/pub/736/page/8 Pdf
- Stach, S., S. Benard and M. Giurfa (2004). Local-feature assembling in visual pattern recognition and generalization in honeybees. Nature 429: 758-761.
- Vincent, C. (2019). "Nos actes individuels peuvent aider à changer le monde" Interview de Jane Goodall. Le Monde 5 janvier 2019. p. 7.
- Wilcox, C. (2017). La guêpe émeraude et sa blatte-zombie Pour la Science 741, janvier 741: p. 48-53. http://www.pourlascience.fr/ewb_pages/a/article-la-guepe-emeraude-et-sa-blatte-zombie-37963.php